SpaceX Starship se incendia durante la tercera prueba

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El cohete SpaceX Starship se incendia durante la tercera prueba del motor Raptor

SpaceX parece haber disparado con éxito su cuarto prototipo de nave espacial a gran escala por tercera vez. Aunque la prueba del motor Raptor terminó con el extremo de popa de la nave prendiéndose fuego y quemándose durante bastante tiempo.

Alrededor del 7 de mayo, horas después de que Starship SN4 completara su segundo ensayo de  fuego estático en 24 horas, SpaceX eliminó el SN 18 Motor Raptor que había utilizado para soportar esas pruebas. Lo transporto de regreso a las instalaciones de almacenamiento a una milla por el camino.

Tres días después, SpaceX envió a Raptor SN 20 por el mismo camino y lo instaló en Starship SN4: un intercambio realizado por razones desconocidas.

Independientemente, ese intercambio significaba que SpaceX necesitaría realizar al menos una prueba de fuego estática más para demostrar que Starship y su nuevo motor Raptor se llevaban bien antes de que la compañía pudiera proceder a los preparativos de la prueba de salto.

Después de varios días de al menos 4 intentos de fuego estático de Starship abortados, SpaceX finalmente ha logrado alimentar a Starship SN4 y encender el motor Raptor SN 20 – pero no antes de que surja un nuevo desafío.

Pruebas de fuego del cohete Raptor

Justo antes de 1: 01 pm CDT (18: 01 UTC), Starship SN4 pareció disparar con éxito Raptor SN 20 durante al menos varios segundos, sirviendo como prueba de aceptación in situ para el motor de cohete avanzado.

Al igual que los motores Merlin 1D que impulsan los propulsores Falcon 9, los Raptors se construyen en Hawthorne, California, y se envían a McGregor, Texas para pruebas de aceptación independientes. Se instalan en su cohete asignado y se disparan una vez más antes de que SpaceX los considere listos para el lanzamiento.

Este fuego estático sirvió para verificar que Starship SN4 y Raptor SN 20 todavía estaban en buena salud después de una semana ocupada de numerosas pruebas y varias semanas o meses en almacenamiento, respectivamente.

Si es completamente exitoso, probablemente despejaría Starship SN4 para intentar lo que sería el vuelo inaugural de un prototipo de nave espacial a gran escala, potencialmente listo para ocurrir el 21 mayo (pendiente de una licencia FAA, por supuesto).

Buscando el problema

Desafortunadamente, cuando Raptor SN 20 se encendió, pareció sacudir o sobrepresurizar una o varias líneas de plomería, captando lo que debe haber sido una salida de metano o una línea de drenaje en llamas.

Si bien el cohete en sí mismo está totalmente bien, su predecesor Starhopper sufrió incendios aún peores durante el verano 2019 en la campaña de prueba. El humo oscuro que apareció poco después del inicio del incendio secundario no es una buena señal.

Como el metano y el oxígeno se queman de manera bastante limpia, ese humo probablemente signifique que el incendio llegó a parte del extenso cableado que cubre Starship y se conectó a su banco de pruebas y controladores de tierra.

Si está dañado, todo ese cableado deberá ser reemplazado, mientras que la tubería de metano con fugas que se quemó por un sólido 15 los minutos también deberán repararse.

Como tal, es probable que Starship SN4 deba esperar al menos varios días más. Incluso puede que tenga que completar una cuarta prueba de fuego estática, antes de que SpaceX pueda sacarlo en una inauguración.

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