La atmósfera de Plutón es más densa de lo que se creia

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La tenue atmósfera de Plutón puede ser sorprendentemente robusta.

La delgada atmósfera de Plutón puede ser mucho más resistente de lo que los científicos pensaban.

La capa de aire se genera por la vaporización de los hielos de la superficie, lo que conduce al desprendimiento de nitrógeno y pequeñas cantidades de metano y otros gases. Esa vaporización es impulsada por la luz solar, cuya intensidad varía en Plutón.

Muchos científicos han pensado que la atmósfera de Plutón aumenta y disminuye dramáticamente como resultado, probablemente incluso colapsando por completo cuando el planeta enano está más alejado del sol.

Sin embargo, resultados publicados recientemente basados ​​en observaciones del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja de la NASA (SOFIA ) puede obligar a los científicos a repensar tales nociones.

Cambios en la Atmosfera

Ahora estamos cuestionando si la atmósfera de Plutón puede ser más resistente de lo que pensábamos“, dice Michael Person, director del Observatorio Astrofísico Wallace del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

La mayor parte de lo que sabemos sobre esa atmósfera, y Plutón mismo, es cortesía de la NASA Misión New Horizons, que sobrevoló el planeta enano en julio 2015.

Dos semanas antes de ese sobrevuelo épico, SOFIA observó el aire de Plutón desde mucho más tiempo, estudiando el planeta enano a medida que pasaba.

SOFIA, un Boeing modificado 747 equipado con un potente telescopio, contemplo el planeta mientras la luz de las estrellas atravesaba la atmósfera de Plutón.

Capturar esa sombra requirió un poco de revuelo. SOFIA tiene el beneficio de ser móvil, pero el plan de vuelo revisado tuvo que ser aprobado por el control de tráfico aéreo“, dijo William Reach, director asociado de operaciones científicas de SOFIA.

Hubo algunos momentos de tensión, pero el equipo trabajó en conjunto y obtuvimos autorización“, dijo Reach. “¡Llegamos a la sombra de Plutón exactamente en el momento justo y nos sentimos muy felices de haberlo logrado!

SOFIA pudo mirar en las capas medias de la atmósfera del planeta enano, reuniéndose datos en longitudes de onda infrarrojas y de luz visible.

Dos semanas después, durante su sobrevuelo, New Horizons recopiló información sobre las capas superior e inferior, en frecuencias de radio y ultravioleta.

Estas observaciones combinadas, tomadas tan cerca en el tiempo, han proporcionado la imagen más completa hasta la fecha de la atmósfera de Plutón“, escribieron funcionarios de la NASA en la misma declaración.

Por ejemplo, las imágenes de New Horizons revelaron que la atmósfera tiene un distintivo tinte azul, como el aire de la Tierra. Se cree que el color es cortesía de pequeñas partículas de bruma, que reflejan preferentemente la luz azul de onda corta.

Las observaciones de SOFIA confirmaron la existencia de esas partículas y las caracterizaron, revelando que cada mancha es solo 0. 06 a 0. 10 micras de ancho, dijeron los miembros del equipo de estudio – aproximadamente 1, 000 veces más delgado que un cabello humano.

Una Atmosfera cambiante

Los cientificos determinaron que la atmosfera de Plutón probablemente evoluciona en escalas de tiempo cortas, desvaneciéndose y engrosándose en el transcurso de unos pocos años.

Este breve ciclo sugiere que algo además de la distancia de Plutón al sol, está generando la abundancia de partículas de neblina.

Por ejemplo, pueden producirse períodos de neblina espesa cuando regiones particularmente ricas en hielo de la superficie de Plutón obtienen su tiempo al sol, dijeron los investigadores.

Todavía hay muchas cosas que no entendemos, pero ahora nos vemos obligados a reconsiderar las predicciones anteriores“, dijo Person. “La atmósfera de Plutón puede colapsar más lentamente de lo que se predijo anteriormente, o tal vez en absoluto. Tenemos que seguir monitoreándola para descubrirlo

No está claro cuántos más secretos de Pluton podrá descubrir SOFIA: el presupuesto propuesto por el presidente Donald Trump para 2021 fue el de eliminar fondos para el programa.

Pero eso no es necesariamente una sentencia de muerte. Ningún presupuesto es definitivo hasta que el Congreso lo apruebe.

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