Foto espacial de la semana: La luna Europa

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Fotos espaciales de la semana: Europa Intento de no aterrizar allí

Si se busca vida en el sistema solar, tal vez comience con las lunas heladas. Una de los más propensas a albergar vida es el tercer satélite galileo de Júpiter, Europa.

Oculto debajo de su gruesa corteza de hielo se cree que es un océano interior masivo, que contiene más agua que toda la Tierra combinada. También es salado.

Sabemos esto porque cuando la NASA envió su nave espacial Galileo a Júpiter en el 1990, el magnetómetro a bordo de la nave espacial encontró algo conduciendo electricidad en Europa. ¿Y qué es un buen conductor eléctrico? Sal.

Pero Europa también es única en que su superficie, pues está cubierta en lo que se llama “terreno del caos“. Se cree que estos patrones extraños son creados por una variedad de procesos, el principal es algo llamado calentamiento de marea o flexión de marea.

Todos los planetas y lunas experimentan esto (gracias a nuestra luna por las mareas), pero Júpiter es tan grande que realmente empuja y tira de sus lunas mientras orbitan, y eso crea fricción. Y esa fricción crea calor, haciendo que la superficie se expanda y se agriete.

Luego, cuando está en otras posiciones con respecto al planeta, la luna se enfría y la superficie se contrae nuevamente y se congela en su lugar. Durante miles de millones de años, este proceso ha creado una luna cubierta de lo que parecen ser piezas de rompecabezas.

Europa también tiene penachos (erupciones de agua de las profundidades del planeta), o eso creemos, y esta posible agitación de agua y hielo fangoso también podría estar alterando la apariencia de la superficie.

Donde encontramos agua en la Tierra también tendemos a encontrar vida, y los científicos piensan que lo mismo podría pasar en Europa: la misión Clipper de la NASA se lanzará en 2024 con el único propósito de explorar la habitabilidad de este hermoso mundo helado.

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